Un studiu recent, care foloseşte date obţinute de Telescopul Spaţial Kepler, arată că în galaxia noastră ar putea exista circa 10 miliarde de planete asemănătoare cu a noastră, pe care să existe apă în stare lichidă.


Telescopul Kepler (retras din activitate de NASA în 2018)

Câte planete există în univers? La această întrebare încă nu avem un răspuns, ţinând cont că în univers există sute de miliarde de galaxii, unele mult mai mari, altele mult mai mici decât Calea Lactee. Recent însă un studiu efectuat de un grup de cercetători de la Universitatea din Pennsylvania, publicat într-un articol în revista Astronomical Journal, arată că în galaxia noastră ar putea exista circa 10 miliarde de planete asemănătoare cu Pământul. Numărul total de planete ar fi mult mai mare, însă printre acestea, cele care au dimensiuni asemănătoare cu Terra şi se situează la o distanţă faţă de propria stea care să permită (dacă există) apei să fie în stare lichidă sunt cele câteva (poate 10) miliarde estimate de cercetătorii americani.

Cum au procedat cercetătorii pentru a calcula numărul planetelor asemănătoare Terrei?

Evident, aceste planete nu au fost „văzute” cu vreun telescop – doar o mică parte sunt măsurate şi cunoscute. Planetele au fost descoperite cu ajutorul telescopului spaţial Kepler, care, pe o durată de 10 ani, a scrutat galaxia în căutare de noi planete. Au fost astfel descoperite de către Kepler circa 2.600 de planete denumite exoplanete – adică planete care se situează în afara sistemului solar.

Multe dintre aceste planete sunt asemănătoare cu a noastră, iar o parte dintre acestea sunt la o distanţă faţă de propria stea care ar permite apei să fie în formă lichidă; cercetătorii au estimat că circa o pătrime dintre stelele asemănătoare cu Soarele ar avea o planetă asemănătoare Terrei.

Evident numărul adevărat nu este cunoscut, însă cercetătorii susţin că numărul de planete care ar fi asemănătoare cu Pământul ar fi între 5 şi 10 miliarde.

Asemănător, dar nu exact la fel...

Nu toţi cercetătorii sunt însă atât de optimişti. Într-un articol recent publicat în prestigioasa revistă Nature, un grup de astronomi condus de Laura  Kreidberg de la Universitatea Harvard şi Smithsonian Astrophysical Observatory, arată faptul că o plantă asemănătoare cu Terra nu este neapărat o planetă identică cu Terra. Cercetătorii au ajuns la această concluzie studiind planeta LHS 3844b, situată la o distanţă de circa 49 de ani-lumină de noi. Această planetă este puţin mai mare ca Terra, având raza de 1,3 ori mai mare, însă nu are atmosferă. Faptul că pe planeta LHS 3844b nu exista atmosferă a fost demonstrat prin observațiile efectuate cu Telescopul Spaţial (în infraroşii) Spitzer (NASA), lansat în 2003. Spitzer a observat LHS 3844b mai bine de 100 de ore, iar spectrele măsurate au indicat absenţa atmosferei.

 


Telescopul Spaţial Spitzer


La ora actuală se cunosc mai bine de 4.000 de exoplanete – printre acestea se numără planete enorme, mult mai mari decât Terra, dar şi planete asemănătoare cu a noastră; însă, cum am văzut, faptul că sunt asemănătoare ca dimensiuni şi ca distanţă faţă de steaua lor, nu înseamnă neapărat că sunt planete pe care există forme de viaţă, întrucât nu se ştie câte dintre acestea au o atmosferă şi apă în stare lichidă.

WFIST - un nou telescop pentru descoperirea de noi planete

Kepler a terminat misiunea spaţială în 2018. Este în plan lansarea unui nou telescop, WFIST (Wide-Field Infrared Survey Telescope) de către NASA. WFIST va fi lansat în următorii 10 ani şi va fi un instrument mult mai puternic decât Kepler pentru descoperirea de noi planete. Vom ajunge deci să depăşim numărul de 10.000 de planete cunoscute în apropierea Terrei. Pe câte dintre acestea există oare forme de viaţă?  Instrumentele pe care le avem nu ne permit încă să răspundem la această întrebare. În viitor însă, cine ştie? poate vom reuşi să măsurăm semnale care să ne ajute să răspundem la această întrebare.