Zona Aurorae Chaos
Credit imagine: ESA/DLR/FU Berlin, CC BY-SA 3.0 IGO

Peisajul denivelat, crăpat și variat văzut în această imagine realizată de Mars Express (prima sondă spațială europeană trimisă spre planeta Marte) formează un tip de teren ce nu poate fi găsit pe Pământ: teren haotic. Zona din imagine, numită Aurorae Chaos, este localizată în vechea regiune ecuatorială a planetei Marte, Margaritifer Terra. Terenul are multiple cratere, având particularități deosebite - multe despre care se crede că ar avea legătură cu prezența în trecut a apei.


Imaginile din acest articol arată în detaliu partea sudică a zonei Aurorae Chaos, punând în evidenţă diferite arii caracterizate de rocă fragmentată, movile cu vârfuri plate, stânci și cratere erodate.

Tipul acesta de caracteristici ce umple suprafața marțiană intră în contact cu canale de vărsare mici. Aceste canale formează partea de est a uneia dintre cele mai cunoscute caracteristici ale planetei – un sistem gigantic de văi numit Valles Marineris, care are o adâncime considerabilă și se întinde pe sute de kilometri.

Canionul este colosal: de 10 ori mai lung, 20 de ori mai lat și 4,5 ori mai adânc decât Marele Canion din Arizona. Marele Canion a fost "sculptat" de fluxul de apă curgătoare, fiind astfel un exemplu perfect de eroziune fluvială - deși există câteva diferențe între eroziunea Marelui Canion și cea care a afectat Aurorae Chaos. La capătul estic, canionul marțian se bifurcă într-o rețea vastă de 4 kilometri lungime formată din depresiuni abrupte bogate în relief haotic.



Aurorae Chaos în context. Credit: NASA MGS MOLA Science Team


Aceste diferențe de altitudine sunt foarte bine ilustrate în imaginile topografice, de perspectivă şi 3D ale regiunii, în timp ce poziția Aurorae Chaos în raport cu împrejurimile sale și terenul haotic poate fi analizată în imaginea de context.

Diviziunea dintre terenul haotic și câmpii este evidențiată, de asemenea, în aceste imagini. Partea stângă (ce corespunde sudului) este cu mult mai netedă și mai lipsită de particularități ale reliefului decât partea dreaptă, iar o linie diagonală desparte cele două regiuni. Suprafața de tranziție este extrem de fracturată și accidentată, de aceea se crede că a luat naștere în urma mișcărilor tectonice ale scoarţei marțiene.

Vechiul teren haotic observat pe Marte ne dă informații despre modul în care apa interacționa cu suprafaţa planetei, incluzând și procesul prin care a fost transportată, stocată și eliberată.




Vedere topografică a regiunii Aurorae Chaos. Credit: ESA/DLR/FU Berlin, CC BY-SA 3.0 IGO


Se crede că relieful haotic a luat naștere după ce bucăți din suprafața planetei au colapsat în urma încălzirii unor materiale bogate în gheață și minerale abundente în apă. Activitatea vulcanică, impactul cu un asteroid sau o cometă ar putea fi motivul încălzirii materialelor.

Cantitatea mare de apă a făcut ca terenul să se lase. Ulterior apa s-a retras, lăsând în urmă tiparele variate văzute în regiuni precum Aurorae Chaos, despre care se crede că s-a format cu circa 3,5 miliarde de ani în urmă.

Totuși, nu doar aspectul vizual sugerează rolul jucat de apă în structurile haotice. În regiunea Margaritifer Terra s-au descoperit diverși sulfați și depozite de argilă, ceea ce indică procesul de evaporare, dar și guri de vărsare, ce sugerează existența în trecut a unor largi bazine de apă.




Vedere în perspectivă a zonei Aurorae Chaos. Credit: ESA/DLR/FU Berlin, CC BY-SA 3.0 IGO


În cursul ultimilor 15 ani, Mars Express a surprins diverse imagini cu teren haotic de pe suprafața planetei Marte, printre care Iani Chaos și Ariadnes Colles. Folosind o cameră stereo de înaltă rezoluție, acesta continuă să studieze suprafața marțiană și astăzi de pe orbită.

Posibilitățile de  explorare a Planetei Roșii vor fi îmbunătăţite în 2021 în urma sosirii roverului ExoMar al ESA-Roscosmos, denumit Rosalind Franklin, și a platformei sale de suprafață. Alături de ExoMars Trace Gas Orbiter, care a intrat pe orbită în 2016, ExoMar va continua misiunea de a explora secretele planetei Marte din orbită și de la suprafață.

Traducere după: A chaos found only on Mars