Rămăşiţe ale unei vechi specii umane au fost descoperite într-o peşteră din Africa de Sud din care au fost exhumate osemintele a 15 hominizi, a anunţat joi echipa de cercetători care efectuează săpăturile arheologice, formulând ipoteza că aceste vechi rude îndepărtate ale omului practicau deja rituri funerare.



Noua specie a fost numită Homo naledi ("stea" în sesotho, limbă locală sud-africană) şi clasată în genul Homo, căruia îi aparţine omul modern.



Fosilele au fost găsite într-o peşteră adâncă, unde accesul este deosebit de dificil, din Maropeng (aproape de Johannesburg), în bogatul sit arheologic numit "Leagănul umanităţii", introdus în Patrimoniul UNESCO.


"Am descoperit o nouă specie a strămoşului nostru", a spus entuziasmat Lee Berger, şeful lucrărilor. "Este un eveniment care va marca istoria", a adăugat Terry Garcia de la National Geographic Society la o conferinţă de presă organizată la Maropeng.

În 2013 şi 2014 o echipă internaţională de oameni de ştiinţă a exhumat peste 1.550 de oase aparţinând unui număr de cel puţin 15 indivizi, printre care copii, tineri adulţi şi indivizi mai în vârstă. Osemintele nu au putut fi încă datate, însă este vorba despre cel mai mare eşantion de fosile de hominizi scoase vreodată la lumină din Africa.





"Homo naledi avea un creier minuscul, de mărimea unei portocale, şi un corp agil", potrivit lui John Hawks, cercetător la Universitatea americană Wisconsin-Madison, autor al unui articol publicat joi în revista ştiinţifică eLife. Avea în medie 1,5 metri înălţime şi 45 de kilograme.

Mâinile "sugerează faptul că putea mânui unelte, iar picioarele nu se diferenţiază prea mult de cele ale omului modern", se arată într-un comunicat comun emis de Universitatea Witwatersrand, National Geographic Society şi Ministerul sud-african al Știinţelor.




Cercetătorii, dornici să înţeleagă motivele pentru care osemintele se aflau în peştera aproape inaccesibilă, au descoperit şi alte lucruri. Camera izolată în care au fost găsite rămăşiţele "nu a fost niciodată în contact cu lumea de la suprafaţă", arată ei. Tunelul de acces este atât de strâmt, încât numai cercetătorii subţiri au reuşit să ajungă în locul în care au descoperit osemintele.

"Ne-am gândit la mai multe scenarii , inclusiv posibilitatea unui atac al unor mari prădători, o catastrofă, o moarte accidentală sau o capcană", eliminând în cele din urmă toate aceste ipoteze, afirmă Lee Berger. De fapt "am descoperit o nouă specie din genul uman, care practica rituri funerare", a adăugat el.

"Până acum credeam că aceste rituri sunt caracteristice doar lui Homo sapiens. Ne credeam diferiţi. Am descoperit acum — în orice caz aşa credem — o specie care avea aceeaşi capacitate. Este o descoperire extraordinară", a spus cercetătorul numeroşilor ziarişti prezenţi la conferinţa de presă.

Osemintele exhumate din Africa de Sud reprezintă o provocare pentru oamenii de ştiinţă, complicând ceva mai mult tabloul hominizilor, fiindcă Homo naledi prezintă în acelaşi timp caracteristici ale hominizilor moderni şi vechi. "Mâinile, pumnii şi picioarele seamănă foarte mult cu cele ale omului modern.

În acelaşi timp, creierul redus ca volum şi forma părţii superioare a corpului sunt mai apropiate de grupul pre-uman al australopitecilor", precizează profesorul Chris Stringer de la Muzeul de Istorie naturală din Londra.

Prin urmare, descoperirea ar putea aduce elemente noi în privinţa tranziţiei, acum circa 2 milioane de ani, de la australopitecul primitiv şi primatul genului homo, strămoşul nostru direct.

Situl numit "Leagănul umanităţii", plin de peşteri şi fosile de fiinţe pre-umane, adevărată mină de informaţii despre strămoşii omului, este de mulţi ani o comoară pentru arheologi şi paleontologi. "Încăperea în care a fost găsit Homo naledi nu şi-a dezvăluit încă toate secretele fiindcă ar mai putea exista sute, dacă nu mii de fosile de Homo naledi", a încheiat Lee Berger.



Preluare de pe AGERPRES/ (AS — autor: Lelia Bretan, editor: Pepa Siţa)