Deşi primele observaţii privind existenţa fenomenului de fisiune nucleară au fost făcute de Otto Hahn şi Lise Meiner la Berlin, în Germania, prima reacţie nucleară controlată nu a avut loc decât după ce Enrico Fermi a pus la punct o serie de experimente în cadrul Universităţii din Chicago în 1942.

Deşi primele observaţii privind existenţa fenomenului de fisiune nucleară au fost făcute de Otto Hahn şi Lise Meiner la Berlin, în Germania, prima reacţie nucleară controlată nu a avut loc decât după ce Enrico Fermi a pus la punct o serie de experimente în cadrul Universităţii din Chicago în 1942.

La 2 decembrie 1942, Fermi, un fizician italian care a emigrat în SUA înaintea celui de-al doilea război mondial, a fost primul om care a reuşit să întreţină pe cale experimentală o reacţie de fisiune nucleară. Fermi, cel după care şi-a luat numele National Acceleratory Laboratory - Fermilab - de la marginea oraşului Chicago, a participat şi el activ la proiectul Manhattan, la Los Alamos, unde au fost proiectate şi construite primele bombe atomice în timpul celui de-al doilea război mondial.

Deşi a contribuit la realizarea fisiunii nucleare, Enrico nu a fost printre susţinătorii folosirii bombei nucleare împotriva Japoniei.