O cantitate importantă de materie întunecată s-ar afla în centrul galaxiei NGC 3256. Acesta este rezultatul unui studiu recent care a folosit datele astronomice obţinute de ALMA şi 2 MASS. Materia întunecată s-ar găsi chiar în centrul galaxiei – ceea ce pune în criză modelul MOND, cel care modifică forţa de atracţie gravitaţională şi nu are nevoie de materie întunecată pentru a explica Universul.


Există sau nu materia întunecată? Mare parte a oamenilor de ştiinţă este convinsă că aceasta există şi că ar putea fi alcătuită din particule care nu au fost încă descoperite – particule care nu emit lumină şi interacţionează extrem de slab cu materia pe care o cunoaştem. Materia întunecată a fost introdusă pentru a explica viteza de rotaţie a stelelor în periferia galaxiilor, precum a noastră. Această viteză, care depinde de atracţia gravitaţională exercitată de galaxie (deci de toate obiectele; stele, planete, găuri negre, praf interstelar şi gaz)  este mult mai mare decât cea calculată ţinând cont de materia pe care o cunoaştem şi pe care reuşim să o identificăm în galaxii. De aici s-a dedus că galaxiile ar conţine o mare cantitate de materie întunecată. Teorii alternative (MOND – MOdified Newtonian Dynamics) însă explică viteza de rotaţie crescută prin modificări ale forţei de atracţie gravitaţionale – aceste teorii explică deci viteza crescută fără să fie necesară prezenţa materiei întunecate. Pur şi simplu cu cât creşte distanţa faţă de centru, cu atât mai mult viteza este mai diferită faţă de cea calculată cu formulele „clasice” utilizate. Cine are însă dreptate?

O nouă descoperire pune probleme teoriei MOND, întrucât descoperă semnale ale existenţei materiei întunecate chiar în inima unei galaxii.

Este vorba despre galaxia NGC 3256 care se găseşte la circa 114 milioane de ani lumină faţa de noi în super-roiul de galaxii Hidra-Centaur. NGC 3256  este o galaxie care a luat naştere în urma contopirii a două discuri galactice şi are faţă de noi o orientare care permite studiul acesteia în mod ideal (este cu „faţa” îndreptată înspre noi). Această galaxie a fost studiată prin analiza datelor obţinute de ALMA (Atacama Large Millimeter and sub-millimeter Array) şi 2MASS (Two Micron All Sky Survey) de către un grup de cercetători de la University of Malaya în Kuala Lumpur, rezultatele studiului fiind publicate la începutul lunii octombrie în arXiv.org.

Galaxia NGC 3256 este o galaxie care emite radiaţie electromagnetică în infraroşu, fiind o aşa-numită LIRG (luminous infrared galaxy). Este una dintre cele mai luminoase galaxii în infraroşu din apropierea noastră.

Analiza datelor, în special a distribuţiei de masă din interiorul galaxiei, a permis cercetătorilor să „cântărească” cantitatea de materie întunecată care s-ar găsi în galaxie în centrul acesteia: este vorba despre o masă de circa 48 de miliarde de ori masa Soarelui, ceea ce reprezintă în jur de 87% din masă totală.

Deci în interiorul galaxiei NGC 3256 s-ar găsi mult mai multă materie întunecată decât cea din stele, planete sau praf şi gaz interstelar. Până la ora actuală nu a fost posibil studiul materiei întunecate în centrul unei galaxii şi se credea că materia întunecată domină materia normală la periferia galaxiei. A fost deci o surpriză  destul de mare descoperirea unei posibile cantităţi uriaşe de materie întunecată în centrul acesteia. Partizanii teoriei MOND vor trebui – dacă vor să salveze modelul – să îl modifice astfel încât să fie în stare să explice rezultatele obţinute în cadrul acestui studiu (viteze de rotaţie în interiorul galaxiei mult mai mari decât cele explicate de teoria gravitaţională actuală). Partizanii existenţei materiei întunecate  au obţinut o ulterioară confirmare a prezenţei reale a acesteia în univers. Totuşi, până în prezent nimeni nu a văzut vreo particulă de materie întunecată, în ciuda eforturilor deosebite de la acceleratoarele şi în laboratoarele subterane.