Două grupuri de cercetători, unul american şi celălalt maghiar, au descoperit un neuron care nu se găseşte în animalele studiate până acum în laborator. Prezent doar în creierul oamenilor se bănuieşte că acest tip de neuron ar putea avea un rol în a ne caracteriza şi a deosebi de animale.

Ce ne deosebeşte de animale? Din ce cauză comportamentul nostru este atât de diferit, cum apare conştiinţa? Sunt doar câteva întrebări la care nu avem un răspuns clar. Codul nostru genetic este extrem de asemănător cu al animalelor, totuşi, suntem atât de diferiţi. Multe echipe de cercetare încearcă să găsească un răspuns studiind creier uman şi alte caracteristici fizice.

Legat de creier, o descoperire interesantă a fost efectuată în paralel de către două grupuri de cercetători, unul de la Allen Institute for Brain Science din Seattle şi celălalt de la universitatea maghiară din Szeged. Rezultatele acestor studii grupuri au fost publicate recent în revista Nature Neuroscience.

Ce anume au descoperit cercetătorii? Este vorba despre un neuron uman, care lipseşte din creierul animalelor studiate în laborator. Acest neuron are forma unei măceşe, având un axion răsucit în jurul nucleului celulei cerebrale.

Cele două echipe de cercetători au lucrat în mod independent şi nu şi-au dat la început seama că neuronul descoperit era acelaşi.

Fiecare grup a avut la dispoziție creierul unui bărbat mort cu vârsta de circa 50 de ani, care îşi donase corpul pentru cercetare. Studiul s-a concentrat asupra stratului superficial al cortexului cerebral, care are în medie o grosime de circa 3 mm şi acoperă suprafaţa telencefalului, urmând forma creierului. Acest strat este responsabil de existenţa conştiinţei, precum şi a altor activităţi considerate specific umane.

Grupul de la universitatea din Szeged a analizat celulele creierului examinând forma acestora, dar şi proprietăţile electrice. Grupul american a studiat genele neuronilor. Fiecare grup identificase un neuron special, atât din punct de vedere al proprietăţilor fizice, cât şi a genelor. Chiar dacă studiau acelaşi tip de neuron, cele două grupuri de cercetători şi-au dat seama de acest lucru doar la câţiva ani de la descoperire, în momentul în care şeful grupului maghiar, Gábor Tamás, a vizitat laboratorul din Seatle.

Ce rol are acest neuron deosebit?

Se pare că este o celulă de tip inhibitor, care frânează activităţile cerebrale. Funcţionează, sub un anumit aspect, ca şi frâna unei maşini. Neuronul se conectează cu alţi neuroni în puncte specifice, ceea ce indică faptul că ar putea controla informaţiile care circul în creier, dirijând fluxul acestora.

Nu este încă clar dacă acest rol este atât de important, încât să facă diferența între noi şi animale.

Ca să răspundă la această întrebare, cele două echipe de cercetători au în program studiul creierelor unor persoane care au decedat şi care în timpul vieţii au fost afectate de probleme neuropsihice. Obiectivul este de a identifica neuronii nou descoperiţi şi a studia posibilele modificări ale acestuia la persoanele cu probleme mentale. Dacă se vor descoperi alterări ale acestor neuroni, acest lucru ar indica o posibilă soluţie în viitor a anumitor afecţiuni psihiatrice.

Neuronul uman este o descoperire importantă şi desigur studiile viitoare îi vor ajuta pe cercetători să înţeleagă dacă acesta are într-adevăr un rol fundamental în a ne face „umani” şi a ne deosebi de celelalte creaturi care populează Pământul.