New Horizons

În mai puţin de un an va avea loc una dintre întâlnirile cosmice cele mai aşteptate din ultimii ani: New Horizons, sonda spaţială construită de NASA, va trece la o distanţă foarte apropiată de asteroidul MU69, care se găseşte în centura lui Kuiper, şi  îl va fotografia.

Dacă totul merge bine în mai puţin de un an vom avea fotografii ale unui asteroid extrem de îndepărtat, practic din periferia sistemului nostru solar. În prima zi a anului următor sonda spaţială New Horizons ar trebui să treacă la o distanţă mică de asteroidul MU69, care va deveni cel mai îndepărtat obiect fotografiat de aproape.

Asteroidul MU69 (cei de la NASA au lansat o campanie pentru a-i găsi un nume mai atrăgător) se află în aşa-numita Centură Kuiper, la o distanţă de aproximativ 6,5 miliarde de kilometri faţă de noi. MU69 a fost descoperit cu ajutorul telescopului spaţial Hubble pe 26 iunie 2014. Astronomii nu au obţinut imagini clare ale acestui obiect – totuşi, au ajuns la concluzia că are o formă neregulată, ceea ce ar corespunde unui sistem binar.

Centura Kuiper este formată din materie primordială (adică cea care a luat naştere când s-a format sistemul solar) şi se întinde de la orbita planetei Neptun până mult în afara sistemului solar. În prezent se consideră că centura Kuiper se află într-o regiune situată între 30 UA şi 50 UA depărtare faţă de Soare (UA este aşa-numita unitate astronomică, lungimea semiaxei mari a orbitei Pământului în jurul Soarelui). Numele centurii Kuiper a fost dat în cinstea lui Gerard Peter Kuiper (1905 - 1973), astronom olandez-american care a propus şi demonstrat existenţa acestei centuri în sistemul solar.

Nu este încă clar dacă MU69 este un asteroid unic sau un sistem binar, format deci din doi asteroizi mai mici. Dacă este un singur asteroid, atunci diametrul acestuia ar trebui să fie cam de 30 de km; dacă însă este vorba despre doi asteroizi, atunci diametrul lor este mai mic, cam de 15-20 km.

New Horizons este o sondă spaţială realizată de NASA pentru explorarea planetei Pluto şi a satelitului acesteia, Caronte. A fost lansată în ianuarie 2006 de la baza din Cape Canaveral şi pe data de 14 iulie 2015 a ajuns să survoleze planeta căreia îi era destinată, trimiţând spre Pământ fotografii minunate ale lui Pluto, care era foarte puţin cunoscută.

Ca o curiozitate, New Horizons a atins viteza de 58.536 km/oră, fiind obiectul artificial ce deţine recordul de viteză dintre toate cele construite de oameni şi lansate în spaţiu.

Pe 1 ianuarie 2019 la ora 7:33 dimineaţa (ora României) New Horizons va trece la distanţă minimă de MU69 şi ne va trimite fotografii ale acestui asteroid. Ca să ajungă până la noi, semnalul trimis va călători prin spaţiu circa 6 ore!

New Horizons se va apropia deci de MU69 şi va ajunge la o distanţă minimă de aproximativ 3.500 de kilometri, mult mai mică decât distanţa dintre Canada şi România. Dacă datele ce vor ajunge la centrul de control al misiunii vor demonstra însă că MU69 este învăluit de un nor de praf, atunci, pentru a nu se risca afectarea sondei spaţiale, aceasta va trece faţă de asteroid la o distanţă ceva mai mare.

La ora actuală New Horizons „hibernează”, pentru a economisi carburant; manevrele de apropiere de asteroid vor începe în luna iulie a acestui an, când New Horizons se va trezi şi îşi va începe călătoria care-l va duce spre MU69.

Vom avea deci la începutul următorului an imaginile unui obiect care se găseşte la o distanţă enormă faţă de noi: asteroidul MU69 aflat la 6 ore-lumină faţă de noi!!! Mult mai îndepărtat decât Soarele, care se afla la „doar” 8 minute-lumină de Terra. New Horizons va fi capabil să fotografieze structuri cu un diametru de până la 70 de metri pe suprafaţa acestui asteroid. Va fi cu adevărat o fotografie memorabilă!