Până în prezent au fost detectate doar 16 astfel de semnale radio, extrem de intense, de foarte scurtă durată (măsurată în milisecunde), care provin din adâncurile Universului. Care este însă mecanismul care le generează? Nu avem un răspuns la această întrebare deocamdată. A fost avansată inclusiv ipoteza conform căreia la originea acestor semnale ar fi extratereştri; pare însă mult mai probabil ca semnalele să aibă la bază fenomene cosmice care implică enorme cantităţi de energie, precum coliziunea între două stele.



După descoperirea undelor gravitaţionale o nouă descoperire a făcut senzaţie în lumea ştiinţei: pentru prima dată s-a reuşit localizarea sursei unei aşa-numite unde radio foarte scurte şi extrem de intense, Fast Radio Burst (FRB). Într-o fracţiune de secundă sursa acestor unde emite o energie echivalentă cu cea emisă de Soare în circa 10.000 de ani de activitate.

În istoria astronomiei până în prezent au fost măsurate doar 16 astfel de semnale.

În ciuda faptului că nu se ştie cu precizie care este fenomenul care stă la baza emisiei acestor unde, oamenii de ştiinţă au diverse ipoteze: corzi cosmice, prevăzute de teoria corzilor, coliziuni între stele, procese în care sunt implicate găurile negre sau chiar o civilizaţie extraterestră deosebit de avansată.

Cea mai mare parte dintre FRB nu au fost descoperite imediat după înregistrarea semnalelor, întrucât analiza datelor obţinute de telescoape este anevoioasă şi durează luni de zile. Iată însă că un studiu recent a reuşit nu doar să descopere în timpi scurţi un astfel de semnal, ci chiar şi să descopere de unde provine.

Articolul care prezintă detaliile acestei descoperiri importante a fost publicat în prestigioasă revista Nature. Să vedem deci despre ce este vorba.

Echipa de cercetători care a făcut această descoperire a folosit radio-telescoape CSIRO din estul Australiei şi Observatorul Astronomic Naţional cu telescopul Subaru al Japonia în Hawaii.

Cercetătorii au observat atât semnalul radio iniţial, cât şi semnalele mai puţin intense care au urmat pe o durata de şase zile după evenimentul principal. În felul acesta au reuşit să determine cu o precizie de circa 1000 ori mai bună ca până acum de unde provenea semnalul observat: este vorba despre o galaxie eliptică situată la circa 6 miliarde ani-lumină faţă de noi.

Stelele din această galaxie sunt stele vechi, ceea ce ar exclude posibilitatea ca semnalul să fie generat de naşterea unei noi stele. Cel mai probabil ar fi ca la originea acestui semnal radio să fie coliziunea între două stele compacte.

Pentru a putea înţelege mai bine originea acestor fenomene este însă nevoie să măsurăm mai multe astfel de unde radio. Metoda pusă la punct de astronomii care au măsurat acest ultim semnal este foarte importantă, întrucât îi va ajuta pe astronomi să localizeze mare parte din sursele care emit semnale aşa de intense.

FRB ne-ar putea ajuta să înţelegem mai bine inclusiv materia întunecată, întrucât diversele lungimi de undă se propagă diferit în mediul cosmic. Undele radio cu frecvenţe mai mari călătoresc în materia pe care o traversează (materie normală şi întunecată) cu viteze mai mari decât undele cu frecvenţe mai mici. Studiul diferenţei de timp între cele două frecvenţe ne-ar putea ajuta să înţelegem ce mediu au traversat aceste unde. O modalitate de a “cântări” Universul. Am putea deci obţine informaţii preţioase pentru a înţelege materia întunecată, care ar trebui să fie de circa 5 ori mai multă decât materia normală, cea pe care o cunoaştem, în Univers.

În acelaşi timp fenomenele care generează aceste unde radio intense ar putea genera şi unde gravitaţionale. Combinarea măsurătorilor de unde gravitaţionale cu cea a undelor radio ne-ar oferi o metodă unică pentru a studia Universul şi fenomenele în care sunt implicate cantităţi uriaşe de energie. În felul acesta există speranţa că am putea înţelege mai bine nu doar materia întunecată, ci şi energia întunecată – unul dintre cele mai mari mistere ale ştiinţei în prezent.