Utilizarea organismelor modificate genetic (OMG) în agricultură și alimentația omului este un subiect care stârnește reacții variate şi contradictorii în rândul populaţiei. Deși nu există dovezi științifice clare care să arate că utilizarea GMO ar dăuna sănătății oamenilor sau ar afecta mediul, posibilitatea ca "ceva" să le scape cercetătorilor alimentează în continuare neîncrederea oamenilor și limitează utilizarea la scară mare a plantelor modificate genetic.

 

 

Unul din riscurile frecvent aduse în discuție este cel legat de efectele transferului în plante a unor gene provenite de la bacterii, organisme foarte depărtate din punct de vedere evolutiv de acestea.

O echipă internațională de experți a demonstrat că acest proces a avut în mod natural la o plantă intens cultivată în SUA, Africa și Asia – cartoful dulce (Ipomoea batatas). Soiurile de cartof dulce cultivate conțin o serie de gene ce provin de la bacterii aparținând genului Agrobacterium – aceleași bacterii ce sunt folosite de oameni pentru a crea plante modificate genetic.

Bacteriile Agrobacterium sunt patogeni ai plantelor care, atunci când infectează un organism, transferă un fragment din ADN-ul propriu (numit ADN T) în genomul plantei. Fragmentul transferat conține un număr de gene ce interferează cu hormonii de creștere ai plantei. Bacteria păcălește astfel planta, iar celulele acesteia încep să crească și să se dividă necontrolat, formând zone asemănătoare unor tumori. Geneticieni au găsit acestă abilitatea a bacteriei deosebit de utilă. Prin înlocuirea ADN-ului bacterian cu o genă sau o colecție de gene de interes, aceștia le pot insera în genomul plantelor și, cu puțin efort, pot face ca aceste gene de interes să fie transmise generației următoare de plante. Bacteriile genului Agrobacterium reprezintă una dintre cele mai simple metode de obținere a plantelor transgenice – plante modificate genetic, deoarece bacteria efectuează cea mai mare parte din muncă.

Cercetătorii au descoperit așadar gene de la Agrobacterium în cartoful dulce, o plantă de cultură apărută în America de Sud acum 8.000 de ani și care este cultivată la nivel global. În timp ce studiau modul de expresie a genelor cartofului dulce, cercetătorii au identificat în cromozomul plantei o zonă cu AND T de la Agrobacterium împreună cu alte câteva gene de origine bacteriană. O examinare mai atentă a genomului cartofului dulce a arătat că există nu unul, ci două grupe de gene ce provin de la bacteria amintită, ceea ace înseamnă că procesul de transfer de gene a avut loc de cel puțin două ori.

Unul dintre grupurile de gene a fost identificat atât în soiurile cultivate, cât și în cele sălbatice. Al doilea grup de gene este prezent în mod surprinzător doar în soiul cultivat. Fiecare cartof dulce conține gene “străine” inserate printr-un proces identic cu cel folosit pentru a produce plante recombinate genetic de către oameni, cartoful dulce fiind așadar o plantă modificată genetic creată de natură și cultivată de om de mai bine de 8000 de ani.

Autorii studiului, pe un ton optimist consideră că: "Descoperirea noastră, conform căreia cartoful dulce este o plată transgenică intens cultivată și consumată, are potențial în a modifica neîncrederea pe care consumatorul o arată astăzi față de siguranța alimentelor provenite de la organisme modificate genetic".   

Surse:
Tina Kyndt et al., An example of a naturally transgenic food crop